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Descubren nuevo crustáceo anfípodo y lo bautizan en honor al pueblo Kawésqar

Por Elia Simeone domingo 27 de diciembre del 2015
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Seis veces más pequeño que un krill, un diminuto crustáceo anfípodo vivía hasta hace muy poco en el más completo anonimato. Sus dominios: la zona béntica del Campo de Hielo Sur, al interior del Parque Nacional Bernardo O’Higgins.

Esta verdadera pulga de mar fue recientemente descubierta (descrita, en términos científicos) por un investigador de la Universidad de Magallanes (Umag), Cristian Aldea, quien es profesor de la carrera de Biología Marina.

Del orden de Amphipoda, fue bautizada como Leucothoe kawesqari, en honor pueblo Kawésqar o Alacalufe, que recorrió la vasta zona de los canales, desde el Golfo de Penas hasta el estrecho de Magallanes.

Y, aunque todos los días en el mundo se describen nuevas especies, ello no es frecuente en Magallanes, donde –según dijo a Ciencias el propio investigador- no existe mucho interés por financiar trabajos de esta naturaleza, pensando, en forma errónea, que son demasiado básicos. Pero, el profesional hace ver que este tipo de investigaciones es el puntapié para contar con registros regionales y estudios que den cuenta de nuestra riquísima biodiversidad, sobre todo la biota marina y, particularmente, la bentónica.

 

 

Descubrimiento

 

En 2010, Cristian Aldea integró una expedición a la zona de Campos de Hielos Sur, que está al interior del Parque Nacional Bernardo O’Higgins, el séptimo más grande del mundo.

Allí, realizaron un levantamiento de información de la franja litoral adyacente, desde la zona intermareal hacia quince metros de profundidad. Se obtuvieron diversas muestras a través de buceo, las que se fueron analizando, identificándose una amplia gama de flora y fauna marina, principalmente crustáceos y algas que son propios de la biota bentónica que habita el fondo marino.

“Recolectamos muchas especies y las identificamos. Pero, hubo un buen grupo que no pudimos identificar, pues no correspondía a especies conocidas.

“Al ver estos animalitos –prosiguió Aldea-, no pudimos hallar alguna descripción que nos permitiera asignarlos a un grupo. Cotejamos no sólo las descripciones locales, sino que la literatura disponible en otros lugares del mundo”.

En Magallanes, el género Leucothoe ha sido reportado en repetidas ocasiones, relacionado con la antes considerada especie cosmopolita de Leuothoe spinicarpa. Se realizaron estudios para ver si la pequeña pulga hallada en Campo de Hielo Sur podría homologarse a las dos ramas descritas en la región. Si bien existían similitudes, el análisis llevó a determinar que el Leucothoe kawesqari es distinto y corresponde a un animal endémico de la referida zona.

“Por ello, decidimos bautizarlo con el nombre los indígenas cuyo territorio ancestral corresponde en parte a la zona en que habita este diminuto crustáceo anfípodo.

 

Hábitat y características

 

En el mundo, existen unas 132 especies del género Leucothoe, que habitan ambientes bentónicos que van desde la zona intermareal hasta unos 3.570 metros de profundidad.

La mayoría vive en aguas poco profundas, asociados a invertebrados como esponjas, moluscos, algas y bivalvos, entre otros.

El pequeño Leucothoe kawasqari también habita en medio de dicha biota y fue hallada en sustratos duros sin y con vegetación, principalmente macroalgas dominadas por bosques de huiros.

Según la descripción citada en el artículo de investigación de la revista ZooKeys que realizó Cristian Aldea y Patricia Esquete (de la Universidad de Aveiro, Portugal), de noviembre de este año, esta pulga de mar se distingue de otras del género que se encuentran en el océano Antártico “por presentar ojos, placas epimerales sin setas, coxas anteriores no puntuiagudas ni excavadas, coxa 5 ligeramente bilobulada, flagelo accesorio, artículo 3 del palpo mandibular más corto que la mitad del artículo 2, bases de los pereiópodos 2-7 expandidas con el margen literalmente crenulado y ápice del telson truncado e irregular”.