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Expedición Científica de WCS confirma delicado balance de la biodiversidad en el Seno Almirantazgo

Por La Prensa Austral domingo 1 de mayo del 2016

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– Durante el verano se llevó a cabo la Séptima Expedición Científica de WCS en el Seno Almirantazgo, con participación de expertos de esa organización e investigadores de universidades chilenas y extranjeras.

– Nuevas medidas para el monitoreo satelital de Elefantes Marinos y descubrir el grave riesgo que enfrenta la única colonia de Albatros de Ceja Negra fueron dos de los principales resultados de la expedición.

Con el objetivo de obtener información actualizada sobre el patrimonio natural y cultural del seno del Almirantazgo, científicos de Wildlife Conservation Society (WCS) Chile, en colaboración con académicos de la Universidad de Chile y de UC Davis de Estados Unidos, llevaron a cabo la Séptima Expedición Científica durante 10 días el pasado mes de febrero.

A bordo de la embarcación Marypaz II, una lancha de pesca artesanal adaptada para el transporte de pasajeros y la investigación científica, el equipo navegó más de 180 kms. desde Bahía Mansa, en el continente, hasta el islote Albatros, al interior de esa larga franja de mar que es el Seno del Almirantazgo y que abarca la costa del Parque Karukinka, que administra WCS Chile, y del Parque Nacional Alberto de Agostini, ambos ubicados en la Tierra del Fuego.

Algunos de las misiones que cumplió la expedición fue censar las colonias de elefantes marinos del sur y la de albatros de ceja negra, evaluando así el estado de su reproducción, y registrando la presencia de individuos marcados en anteriores misiones.

Monitoreo satelital de elefantes marinos

Una tarea importante fue la instalación de dispositivos GPS y equipos de posicionamiento satelital en dos elefantes marinos de más de tres metros y medio, lo que permitirá evaluar sus movimientos en su fase de vida pelágica (en el mar abierto). Los últimos ejemplares monitoreados recorrieron más de 20.000 km en un año (54 km al día). Estos nuevos elefantes fueron bautizados como Piquin y Pacha y se espera recabar información sobre el ambiente y los problemas que puedan enfrentar.

Durante el período del siglo XVIII hasta principios del siglo XIX el elefante marino del sur (Mirounga leonina) vio diezmada su presencia en el Pacífico. Este depredador tope del mar patagónico se encuentra ahora en aparente proceso de recolonización, y regresa año a año a la Bahía Jackson del Seno del Almirantazgo para mudar su piel e iniciar la crianza de una nueva generación.

Este es el único lugar en Tierra del Fuego donde se detiene a descansar y a reproducirse antes de volver al océano, en donde viven buceando y alimentándose la mayor parte del año. Esta especie ha logrado conformar una pequeña colonia de unos 120 individuos y durante la expedición se identificaron 103 elefantes, entre ellos 6 nuevas crías.

Colonia de Albatros de Ceja Negra Amenazada

Loa antecedentes levantados durante la visita que la expedición realizó al Islote Albatros fueron preocupantes. Ese lugar acoge a una población de cerca de 50 parejas de albatros de ceja negra para anidar y criar a sus polluelos. Por segundo año consecutivo se observó que uno o más visones arruinaron la temporada reproductiva de esta colonia, poniendo en riesgo su continuidad, ya  que las colonias pequeñas son menos constantes en el tiempo.

Esta colonia es la única de la que se tenga conocimiento donde esta especie de albatros anida en aguas interiores, a casi 300 km del mar abierto. Su presencia fue detectada en 2003 y estudiada por WCS Chile desde 2009. Su principal amenaza es el visón; carnívoro exótico proveniente de Norteamérica, sin depredador en nuestro territorio.

Las implicancias de esta devastadora amenaza alcanzan la labor de investigación y consecuentemente, al conocimiento que se tiene de esta especie en nuestro país. En este nuevo escenario, los adultos no están obligados a volver al islote a alimentar a las crías y cuidar los huevos, dado que los perdieron todos. Por esta razón, no se pudo instalar dispositivos GPS en ejemplares y se perdió así la oportunidad de registrar la historia de esta colonia. Se logró censar a las especies y recoger muestras de heces que permitirá evaluar algunos aspectos de su salud y su  alimentación.

Dado que la amenaza del visón se detectó ya la temporada pasada, actualmente se están desarrollando y evaluando varias medidas para su control, gracias al esfuerzo conjunto de WCS con el Ministerio de Medio Ambiente, el Servicio Agrícola y Ganadero, la Armada de Chile y algunas empresas que prestan servicios turísticos, con la esperanza de que esta particular colonia vuelva a nidificar en primavera.

Por otra parte, hubo hallazgos interesantes de otras especies en la ruta y pudo tomarse muestras de algunas de estas especies, como la foca leopardo. Se presenció y registró al lobo fino antártico, que no se ve frecuentemente en esa zona; al halcón peregrino, que no es común verlo en canales; y a dos ballenas jorobadas, un adulto y una cría.